Land Cruiser Craftsman

Land Cruiser Craftsman

Get Toyota Cruisers & Trucks Magazine on the Google Play Store!Get Toyota Cruisers & Trucks Magazine on the App Store

It  was  January  and  frigid  outside.  I,  on  the  other  hand,  was  inside  and  warm.  I  stood  in  front  of  a  pile  of  metal.  Was  it  junk?  Trash?  Neither!  It  was  the foundation  for  some  of  the  best  products  for  your  Toyota  Land  Cruiser.  I  found  myself  standing  inside  Mike  Smith’s  shop  outside  of  Windsor,  Colorado.  Proprietor  of  Bump  It  Offroad,  Mike  is  a  craftsman  of  metal  and  a  lover  of  Land  Cruisers.

“Mike,  what’s  this?”  I  asked.

“Oh,  that’s  the  spare  tire  holder  for  the  100  series  Land  Cruiser.”  Mike  answered. 

“What  about  this?”  I  continued.   

“That’s  a  swing  arm  for  a  200  series  ladder.”  He  answered.

For  me,  I  couldn’t  determine  or decipher  what  I  was  seeing  right  in  front  of  me.  Mike,  on  the  other  hand,  is  a  craftsman  and  fabricator  of  metal.  He  transforms  metal  into  works  of  art.  “Art”  that  is  found  on  80,  100,  and  200  Series  Land  Cruisers  and  makes  the  vehicles  more  functional  and  overland  capable. 

In  late  Fall  2017,  I  purchased  a  used  Land  Cruiser  200  Series  with  the  goal  of building  the  vehicle  to  make  it  overland  ready  to  travel  in  and  around  the  Intermountain  West.  I  frequently  travel  the  canyon  country  of  Utah  and  the  mountain  roads  of  Idaho,  Colorado,  and  Wyoming.  My  recent  100  Series  Land  Cruiser did  an  admirable  job  of  making  travel  to  remote  places  comfortable  and  reliable  and  I  want  to  replicate  and  enhance  that  experience  with  the  200  Series.

Eight  years  ago,  Mike  built  my  100  Series  rear  bumper  which  still  looked  new  and  held  up  exceptionally  well  after  years  of  overlanding  abuse.  So  it  was  natural  for  me  to  work  with  Mike  again.  There  were  a  few  things  that  I  had  learned  in  terms  of  what  I  wanted  and  didn’t  want  for  this  new  bumper.  I  wanted  dual  swing  outs:  one  for  carrying  extra  water  and  gas  and  the  other  for a  tire  carrier.  I  also  wanted  a  camp  table  that  deploys  quickly.    After  discussing  my  ideas,  he  began  the  design  and  fabrication  process.

Mike  custom  builds  products  to  his  customers’  wants  and  needs  from  his  shop,  located  on  the  outskirts  of  Fort  Collins,  Colorado  in  the  small  town  of  Windsor. The  unassuming  shop  houses  all  the  tools  and  equipment  Mike  needs  to  fabricate  solid,  functional  products  for  Toyota  Land  Cruisers.  Mike’s  love  of  Land  Cruisers began  as  a  child.  His  first  model  was  the  classic  FJ40.  A  former  carpenter,  Mike  designed  and  constructed  overland  products  for  fun  and  then  realized  there  was  a  market  for  his  art.  The  housing  crash  of  2007  and  2008  “forced”  Mike  to determine  if  designing  and  building  metal  outfitting  products  would  be  a  viable  business  to  pursue.  All  owners  look  for  top-notch  quality  parts  for  their  Land  Cruisers,  so  it  didn’t  take  long  for  people  to  recognize  solid,  high-quality  work.  Mike  succeeded,  and  10  years  later,  Bump  It  Offroad  is  stronger  than  ever.

The  new  200  Series  Land  Cruiser  model  was  introduced  in  the  United  States  in  2008.    It  came  with  a  larger,  more  powerful  engine  and  many  other  updates  such as  electronics,  a  cooler  box,  six-speed  transmission,  crawl  mode,  and  hydraulic  suspension.    The  200  Series  is  better  than  the  previous  100  in  almost  every  way.  However,  once  the  200  Series  ventures  off  pavement,  its  limitations  become  obvious.  I  wanted  to  address  departure  angles  in  particular:  the  rear,  plastic  bumper  hangs  low—  just  asking  to  be  banged,  scratched,  and  ripped.  Along  with  a custom  high-clearance  bumper,  I  desired  to  have  swing  outs  that  would  carry  a  spare  tire,  extra  water,  and  a  camp  table.         

“Mike,  do  you  think  you  can  make  this  happen?”  I  asked.  “I  believe  so,”  Mike  replied.  “Let  me  send  you  some  pictures  of  some  ideas.  Let  me  know  your  thoughts.”

The  other  great  aspect  to  working  with  Mike  and  Bump  It  Offroad  is  that  the  powder  coater  he  uses  is  right  next  door  to  his  shop.  Coating  Specialties  completes  all  of  Mike’s  powder  coating.    

“Those  guys  do  awesome  work,  so  I  thought  we  could  work  together  on  products.”  Mike  said.  If  an  issue  arises,  he  can  simply  walk  next  door  and  address  it  immediately.    On  my  previous  Land  Cruiser  100  Series  bumper,  the  powder  coating  held  up  exceptionally  well.  Obviously,  Mike  can  design  and  build  the  products,  but  what  makes  them  look  finished  is  the  powder  coat.    

I  received  an  email  showcasing  some  of  the  things  he  had  in  mind  for  the  rear bumper.  Mike  owns  a  200  Series  and  was  able  to  show  me  the  rear  bumper  he  created  for  his  personal  vehicle  and  informed  me  what  worked  and  what  didn’t.  Having  owned  many  different  Land  Cruiser  models,  Mike  can  share  his  personal  knowledge  of  various  vehicles  and  workable  solutions  for  products.

My  drive  across  Interstate  80  from  Utah  toward  Windors,  CO  was  uneventful.  My  stock  Land  Cruiser  purred  down  the  road  on  they  way  to  Mike’s  shop.  The  200  Series  is  incredibly  comfortable  to  drive,  and  driver  fatigue  is  pretty  much  nonexistent.  The  following  morning,  I  arrived  at  his  shop  ready  to  see  what  Mike had  designed  and  fabricated.  We  immediately  got  to  work  removing  the  rear  stock  bumper.          

Things  progressed  well;  and  before  long,  Mike  asked,  “Lunch?”  We  drove  into  downtown  Windsor  to  find  a  local  lunch  spot.  We  talked  Land  Cruisers,  travels,  and  canyoneering  in  Utah.  Mike  talked  about  his  involvement  in  the  “100s  in  the Hills,”“Cruise  Moab,”  and  the  “Cruiser  Classic  in  South  Dakota.”  Mike  explained:  “I  am  super  busy  but  take  pride  in  my  work.  I  want  to  make  sure  customers  are happy  with  their  purchase.  Sponsoring  and  attending  events  where  I  get  to  interact  with  happy  customers  is  awesome.”  Mike  informed  me.  Finishing  lunch  and  conversation,  we  traveled  back  to  his  shop.      

“What’s  this?”  I  asked  and  pointed  to  something  on  his  table.      “That’s  your  ladder  and  water/gas  carrier.”  Mike  explained.  The  ladder  looked  clean,  well-made, professional,  and  functional.

“Outstanding!”  I  shouted  back.  My  excitement  was  hard  to  hide.  The  pieces  were  there;  now  it  was  time  to  create  the  work  of  “art.”  I  helped  Mike  lift  the  bumper  onto  the  Land  Cruiser’s  rear  cross  member.  We  tightened  a  few  bolts  and  stepped  back  to  look  it  over.The  bumper  transformed  the  Land  Cruiser  from  mall  cruiser  to  an  overlanding  vehicle.      

After  attaching  the  main  bumper,  Mike  installed  the  swing  arms.  The  driver’s  side swing  arm  had  a  place  to  store  two  water/gas  cans,  a  ladder  to  access  the  roof,  and  small  camp  table  attached  to  it.    Mike  pointed  out  that  the  slots  in the  rungs  of  the  ladder  that  could  take  a  bolt  head,  so  I  could  attach  a  bike rack  or  something  else.  The  careful  design  and  concept  of  the  finished  product  was  evident.  The  second  swing  arm  carried the  spare  tire,  high-lift  jack, and  water/gas  container.    Both  arms  incorporated  affixed  gas  struts,  allowing  them to  open  and  close  easily.  Mike  wired  some  taillights  into  the  bumper  for  extra  safety  since  the  spare  tire  was  somewhat  blocking  the  passenger  rear  taillight.  Mike’s  attention  to  the  design  and  details  of  his  finished  products was  on  full  display.    Now,  it  was  my  turn  to  enjoy  the  “fruits  of  Mike’s  labor.”  I  closed the  swing  arm  and  shook  Mike’s  hand.

“Thank  you,”  I  said  graciously.  

Granted,  this  was  the  first  step  in  the  build  process,  and  I  had  a  long  ways  to  go  to  complete  the  truck.  However,  Mike’s  rear  bumper  was  an  excellent  start!  We  discussed  a  few  places  to  canyoneer  in  southern  Utah  later  that  spring. Unfortunately,  Interstate  80  called,  and  I  had  to  begin  to  travel  back  to  Utah. To  stay  awake,  I  envisioned  the  truck  completely  built.   

April,  2018;  Grand  Staircase  Escalante  National  Monument

My  family  and  I  are  in  the  wilds  of  southern  Utah,  ready  to  enjoy  spring.  Louise  places  some  breakfast  items  on  the  small  table  attached  to  the  driver’s  side  swing  arm  while  I  fill  the  JetBoil  with  water.  The  glowing  morning  sun  warms  our  campsite  deep  in  canyon  country.  I  marvel  at  how  the  bumper  just  functioned  and  worked  as  intended.    

Overlanding  through  the  wilds  of  the  US  in  search  of  experiences  and  adventures  is  a  blast—especially,  when  all  the  gear  works  and  functions,  as  it  should.  What  does  your  vehicle  need?  What  products  would  allow  you  safer  and  more  functional  travel  while  overlanding?  I  can’t  answer  those  questions  for  you,  but  I  know  who  could—The  Land  Cruiser  Craftsman.

 [flickr set=72157700696540215]


To get your copy of the

Spring 2018 Issue:

Download Toyota Cruisers & Trucks Magazine
Toyota Cruisers & Trucks Printed Magazine
Read Toyota Cruisers & Trucks Magazine Online

Follow us on Facebook, Twitter, and Instagram to get up-to-date industry news, events, and of course, amazing adventures, stories, and photos!

tct FBtct TWtct FB

tct social